Sunday, December 29, 2013

Christian movement in Israel for closer ties with Jewish state

Former Haaretz editor Adi Schwartz deals in an essay for the WSJ with the new movement among the Arab-Christian population, which advocates closer co-operation with the Jewish state including military service. In my opinion the significance of this movement is generally overstated but this is so far the best article on this phenomenon and a certain dynamic undeniably exists.


Thursday, December 26, 2013

Christen in der autonomen Region Kurdistan

DER STANDARD veröffentlichte einen Interessanten Artikel über irakische Christen in der Autonomen Region Kurdistan. Im Unterschied zu z.B. Bagdad oder Mosul sind dort die Christen unter kurdischer Kontrolle relativ sicher vor islamistischem Terror, was zu einem starken Zuzug von Christen aus anderen Landesteilen geführt hat. Es hat den Anschein als ob sich die christliche Präsenz unter kurdischer Kontrolle zunehmend konsolidieren würde. Vor diesem Hintergrund erhalten sogar Bestrebungen nach einem eigenen assyrischen Autonomiegebiet in der Ninawa-Ebene Auftrieb. Unterdessen existiert auch eine christliche Miliz, die mit den kurdischen Sicherheitskräften zusammenarbeitet.
Die tausenden Flüchtlinge belasten die Staatskassa, und es droht der Zorn islamischer Extremisten. Laut Bischof Warda nimmt Barzani sie dennoch mit Großzügigkeit auf, gewährt ihnen Wohn- und Arbeitsrecht und nötigenfalls auch Sozialhilfe.
Doch die Verfolgung hat auch radikalere Ideen hervorgebracht: Intellektuelle treffen sich in konspirativen Gruppen und entwickeln so etwas wie einen christlichen Zionismus. Was Israel für die Juden, ist in ihren Augen der Irak: das historische Heimatland. Die Idee ist wohl schon ziemlich weit gediehen. Es gibt Kundgebungen, White Papers, Arbeitskreise, sogar eine Miliz. In der volatilen Region Ninive bilden Ex-Offiziere junge Freiwillige aus. Es schwebe ihnen eine Art "Christian Special Forces" vor, erläutert ein Sympathisant.
Die Idee eines christlichen Staates klingt abstrus; doch sie ist nicht gänzlich unfundiert. Die kurdische Verfassung, die nächstes Jahr zur Abstimmung gelangen soll, enthält die Möglichkeit autonomer Subregionen. Flüchten, standhalten oder gar einen eigenen Staat gründen? 
Die Umsetzung solcher Autonomiebestrebungen bleibt unrealistisch. Die Ninawa-Ebene mit ihrer assyrisch-christlichen Bevölkerungsmehrheit untersteht nicht der Jurisdition des KRG (Kurdish Regional Government), sondern  gehört formell zur Provinz Mosul. Außerdem ist eine wirkliche kurdische Unterstützung, die eine Grundvoraussetzung  für derartige Autonomiebestrebungen darstellt, unwahrscheinlich, da sie den eigenen Einfluss schwächen würde (link). 

"Irakische Christen finden im kurdischen Norden eine neue Heimat" von Cheryl Bernard, DER STANDARD.

Monday, December 16, 2013

Armenians in Syria  

A report on the Christan fear of Islamist rebels focusing on the Armenian community in Damascus  appeared on the Deutsche Welle, the international service of the German public broadcaster. Most of this report is based on the account by Armenian Orthodox Bishop Armash Nalbandian. Many Armenians feel, that after they (mostly) came to Syria as refugees from Anatolia 95 years ago, they have to flee their homes once more:
For Bishop Nalbandian, who is of Armenian ancestry, the refugee upsurge reflects a personal tragedy. Armenians fled Turkey to Syria in 1915 after a genocidal attack by the Ottoman Turkish Army. He says Armenians came as refugees to Syria, where they created schools, churches and a new life.
Bishop Armash Nalbandian said his community felt safe under Assad's rule
"After 95 years we are suffering a new genocide," he said. "It's more difficult for us to carry this cross."
The report also adresses why Christians in general increased their support for Asad during the last year and the attitude of Christians towards the revolution has changed from the start of the revolution:
Bishop Nalbandian says in the first few months, Christians hoped the government would make significant reforms. "Unfortunately, the government lost this moment, or couldn't or didn't use this moment," he explains. "The government did some reforms according to the constitution, but actually it's not enough." The government lifted the formal state of emergency, for example, but continues repressive policies. Christians were also offended that the country's constitution mandates that the president be a Muslim.
During the past year, extremist Muslim groups gained ground among the rebels. They targeted Christian villages and other religious groups that were perceived as Assad supporters. Extremists and criminal elements kidnapped Christians for ransom.
As the extremist groups took over more areas and chaos ensued, Christians threw their support behind the government. Nalbandian says many Christians now see Syrian President Bashar al Assad as a protector.
 "Syrian Christians fear Islamist rebels" by Reese Erlich (DW)

Tuesday, December 10, 2013

Lebanese news portal Now. published an extensive interview with Philip Symyth, a leading expert on the still underreported phenomenon of Shiite militias in Syria, who operates the blog Hizballah Cavalcade.

Monday, December 9, 2013

The Druze of Idlib province & the civil war

Background[i]

The Druze community in Idlib province lives in or near the Jabal al-Aʿla - or Jabal as-Summaq in the north of the province, close to the Turkish border in a rural and relatively isolated environment. These communities are the most northern Druze settlements and also the weakest and politically less important.


Druze villages in northern Syria auf einer größeren Karte anzeigen


The 17[ii] villages are mostly relatively small and situated in a predominately Sunni environment. This unfavourable setting let to mass migration to the Druze centers in Suwaidaʾ, Mount Lebanon and nowadays Israel, where Halabi (meaning from Aleppo district, to which the area belonged then - Halab in Arabic) is a common family name nowadays. Without a real power base, vulnerable and far away from the Druze centers in Mount Lebanon and later southern Syria, the remaining Druze of Idlib province had to find a way to get along with their Sunni neighbors. They did so, not unlikely their brothers in the Galilee and the Karmel, by acting politically particularistic without attracting attention and by practicing taqiyya. The usage of taqiyya to explain Druze political behavior is problematic to say at least, the term is used here in a strictly religious context i.e. to cover the own faith. Taqiyya led to a "sunnification" of the Druze in the area to avoid persecution. The Druze villages here even contain mosques, which are uncommon in other Druze areas.

Supporting the Revolution

Given the historical adjustment to the Sunni surrounding and the support for the uprising against Asad in the area, it came as no no big surprise, when the Druzes of Idlib province expressed their support for the revolution too. 

allegedly Druze sheikh during an anti-Asad rally in Kafar Takharim spring 2012

Even though, according to a AFP report from June 2012, they were not active inside the FSA, a positive attitude towards the revolution was demonstrated and e.g. wounded fighters treated and defectors hidden. Gary C. Gambill suggests a next reason for the positive attitude of the Druze in the region towards the revolution: Walid Junblat, who had urged the Druze of Syria to join the revolution (lately his enthusiasm kinda cooled down). According to Gambill Junblat's influence is strong there, unlike in Suwaidaʾ, where Bashar and Hafiz Asad were always keen to prevent Walid Junblat from forming close ties. 
FSA-fighters in Qalb Loza summer 2012

ISIS attacks Kaftin

On October 29 al-Qaida linked ISIS (Islamic State of Iraq and ash-Shams) attacked the Druze village of Kaftin. Pro-Asad media circulated news according to which a massacre had happened. Pro-opposition news portal Zaman Alwasl quickly denounced these reports as fake:
"A field activist reported what happened saying: “a branch of ISIS attacked the village, but its men with the help of the Free Syrian Army (FSA) and many Sunni people from surrounding villages, and they managed to defeat ISIS and prevented it from entering the village. 
The activist confirmed that what published on social network was an attempt to turn the fact upside down, and killing people and abducting women were only rumors."
The latter version is supported by the fact that no claims of a massacre could be found on the respective Asad-leaning Druze Facebook sites, which normally would report such an incident. However a week later CNN listed Kaftin among the villages in Northern Syria under the full control of ISIS.

Information on the Druze of Idlib province is generally rare and what had happened on October 29 in Kaftin is not verified. It is clear that the Druze of Idlib province are under threat from ISIS, despite their pro-revolution reputation. If it is true, that Kaftin or other Druze villages are under the control of ISIS, the inhabitants are faceing extremely hard times. The persecution of Christians by ISIS is well documented (e.g. in Raqqa) and the Druze have no reason to hope for a better treatment. Unlike Christians, Druze are not even seen as ahl al-kitab (people of the book), who can at least in theory hope to be protected as dhimmi if they pay the jizya taxDruze and Alawites alike are seen as apostates and therefore can not count on any kind of protection.

"Syria Druze back Sunnis' revolt with words but not arms" by Herve Bar/AFP (report about Qalb Loza village from June 2012)


[i] I'm referring here mostly to Firro; Kais (1992): A History of the Druzes, Leiden: Brill, p. 47-49; 165-166.[ii] The exact number may differ depending on who you ask. I go here with the list in Abu Chakra, Eyad (2005): The Druzes and Arabism, in: Salibi, Kamal (2005): The Druze: realities and perceptions, London: Druze Heritage Foundation, p. 179.

Tuesday, December 3, 2013

"What About the Druze?" asks Swedish analyst Aron Lund on the Syria in Crisis blog by the Carnegie Middle East Center and rises some important points concerning the current state of the Druze community in Suwaidaʾ.

Monday, December 2, 2013

Dieses Wochenende ist ein interessantes Interview mit Antoine Audo, Bischof von Aleppo der Chaldäischen (mit Rom unierten) Kirche, bei derstandard.at erschienen. Die Anteil der autochthonen Chaldäer an der christlichen Bevölkerung in Syrien ist eigentlich gering aber durch die vielen irakischen Flüchtlinge seit 2003 hat sich ihre Zahl vervielfacht. Der Bischof tätigt zwei interessante Aussagen:

1. Geht er davon aus, dass unterdessen bereits ein Drittel der Christen Syrien verlassen hat;

2. Benennt er nicht nur die alawitische Minderheitenherrschaft als Problem, sondern neben dem sunnitischen Einfluss aus Saudi Arabien explizit den Schiitischen aus dem Iran. In seiner nüchternen und sicher zutreffenden Analyse, lässt der Bischof, der auch Präsident der syrischen Caritas ist, eine erstaunliche Distanz zum Asad-Regime erkennen. Es bleibt zu hoffen, dass sich sein Standpunkt auch bis zu syrischen Rebellen durchspricht.

Sunday, December 1, 2013

Rebellen erobern erneut christliches Dorf Maʿlula

In Syrien haben im Zuge der Kämpfe um das Qalamun-Gebirge Rebellen (u.a. Jabhat an-Nusra) erneut teilweise das christliche (überwiegend griechisch-katholische) Dorf Maʿlula  erobert. Bereits im September (siehe z. B. hier und hier) war das Dorf im Norden des Qalamun-Gebirges bereits kurz von Rebellen erkämpft worden. Das mediale Echo war damals über die Maßen groß gewesen, tatsächlich sind die Rebellen aber ohne schlimmere Übergriffe gegen die Bevölkerung wieder abgezogen. Der Wallfahrtsort Maʿlula (Grab der Hl. Thekla) mit seinen vielen Klöstern und Kirchen verdankt seine Bekanntheit besonders auch der Tatsache, dass hier das fast ausgestorbene Aramäisch gesprochen wird.
Maʿlula stellt aufgrund seiner Prominenz einen Prüfstein für das ohnehin verheerende Image der Rebellen im Allgemeinen hinsichtlich des Umgangs mit der christlichen Minderheit dar und westliche Medien werden mit Sicherheit über etwaige Übergriffe berichten. Ein bedrohtes Dorf mit christlichen Bewohnern, die "die Sprache von Jesus" sprechen, erweckt natürlich starke Emotionen in westlichen Ländern, auch von  manchmal unerwarteter Seite.