Thursday, March 31, 2016

According to Moshe Arens 30 per cent of Majdal Shams' inhabitants carry Israeli citizenship - really?

Former Israeli defense and foreign minister Moshe Arens states in his recent column at Haaretz that in Majdal Shams on the occupied Golan: 
The Syrian flags are gone and Israeli flags are beginning to appear. Some 30 percent of the Druze residents of Majdal Shams have taken out Israeli citizenship, and the rest of the Druze villages seem to be following suit.
I really wonder where Arens gets those numbers from. The most recent numbers I have seen were cited by i24News (thx to  for the reminder) in February last year. Then the total number of naturalized citizens since 2011 from all four Druze villages on the occupied Golan was 151. Majdal Shams has currently around 8,800 inhabitants according to Wikipedia. Is it realistic that some additional 2,000 (conservatively estimated) have been naturalized over the last year? No.

However, Arens might not be so wrong with his overall message, since, in the context of the war in Syria, a cautious rapprochement by broader segments of the Golan Druze toward Israel seems likely in the longer-term perspective, as I have argued two years ago at Syria In Crisis. The dynamic might be already here but we should not view it out of proportion - it's still limited.

Wednesday, March 30, 2016

Angeblicher Hisbollah-Kommandant Samir Quntar: Die Symbolfigur

Quntar (Mitte) posiert mit regimetreuen (Para-)Militärs für ein Erinnerungsfoto im syrischen Dair ez-Zor
Am 19. Dezember 2015 starb Samir Quntar bei einem israelischen Luftangriff im Damaszener Vorort Jaramana. Quntar war eine Symbolfigur – je nach Blickwinkel für den Kampf gegen Israel oder für brutalen palästinensischen Terrorismus. Sein Verhältnis zur Hisbollah und seine Rolle im syrischen Bürgerkrieg waren aber weniger eindeutig als es auf den ersten Blick erscheint. 
Samir Quntars Mythos beginnt in den 1970er Jahren während des libanesischen Bürgerkrieges. Eher untypisch für einen Drusen und wohl auch gegen Widerstände in seiner Umgebung schloss er sich als Teenager der Palästinensischen Befreiungsfront (PLF) an und nicht der Progressiven Sozialistischen Partei des legendären Drusenführers Kamal Jumblatt. 1979 war er Teil einer Kommandoaktion im nordisraelischen Nahariya und nahm einen Vater mit seiner vierjährigen Tochter als Geisel. Quntar tötete beide, das Mädchen durch einen Schlag mit dem Gewehrkolben.
Der Doyen der Gefangenen
Ein israelisches Gericht verurteilte Quntar zu mehrmalig lebenslang­­er Haft. 2008 kam er im Austausch gegen die Leichen zweier israelischer Soldaten mit den vermutlich letzten libanesischen Gefangenen in Israel zurück in den Libanon,  In Israel war der Widerstand gegen Quntars Freilassung seit jeher groß. Dass er dann gegen zwei Särge ausgetauscht wurde, empfanden weite Teile der israelischen Öffentlichkeit als Demütigung. Davor waren mehrere Versuche, Quntars Freilassung durch einen Gefangenenaustausch zu erwirken, fehlgeschlagen. Bereits 1985 hatte die PLF aus diesem Grund das Kreuzfahrtschiff Achille Lauro entführt. Dieses Ereignis wird vor allem wegen der Ermordung des behinderten jüdischen Passagiers Leon Klinghoffer und auch wegen der kontroversen, nach ihm benannten Oper bis heute medial diskutiert. Die Entführung der zwei israelischen Soldaten, die zum 33-Tage-Krieg 2006 geführt hat, sollte ebenfalls in diesem Kontext betrachtet werden.
Die Hisbollah stilisierte Quntar zum überkonfessionellen Symbol für den Widerstand gegen Israel. Aufgrund seiner langen Haft bezeichnete sie ihn in ihrer Propaganda auch auch als „Doyen der libanesischen Gefangenen“. In Israel wurde er hingegen wegen der Tat und den erfolglosen Versuchen, ihn freizupressen – zuerst von palästinensischer Seite und später von der Hisbollah – zum Prototypen des brutalen palästinensischen Terroristen. Der drusisch-libanesische Hintergrund Quntars geriet so fast in Vergessenheit.
Rückkehr in den Libanon
Bei seiner Rückkehr in den Libanon wurde Quntar als Nationalheld empfangen. Die höchsten Repräsentanten des Staates begrüßten gemeinsam mit Hisbollah-Generalsekretär Hassan Nasrallah den in einer Hisbollah-Uniform gekleideten Quntar in einer im Fernsehen übertragenen Zeremonie. Sogar „seine“ Drusen, die sich fast drei Jahrzehnte lang kaum um sein Schicksal gekümmert hatten, bereiteten ihm ein Willkommensfest in seinem Heimatdorf Abay im Libanongebirge. Im drusischen Kontext trat er in der Folge aber nicht in Erscheinung – zumindest nicht im Libanon.
Quntar heiratete nach seiner Rückkehr zum zweiten Mal (von der palästinensischen Aktivistin, die er im israelischen Gefängnis geheiratet hatte, war er unterdessen geschieden) und die Wahl seiner Braut warf einige Fragen auf. Quntars neue Frau war Zainab Barjawi, eine Fernsehmoderatorin aus prominenter schiitischer Familie.  Vermutlich hatte die Hisbollah Barjawi  als Quntars Frau ausgesucht. Es zirkulierte damals bereits das Gerücht, Quntar sei zum Schiitentum konvertiert. Hätte die Familie seiner Frau sonst der Heirat zugestimmt? Beweise für seine Konversion gab es keine, aber die Verwendung von religiös-schiitisch gefärbter Rhetorik und Symbolik durch Quntar weist darauf hin.

Saturday, March 26, 2016

Jesidischer Peshmerga-General: "Türkei, Iran und Araber, das sind unsere Feinde"

Der österreichische Kurier bringt ein Interview mit dem jesidischem Peshmerga-General Qassim Shasho in Sinjar. Lesen Sie selbst aber er scheint weder über die KRG noch über die PKK oder die internationale anti-ISIS Koalition besonders glücklich zu sein. Interessant ist, wen er als Feinde betrachtet: "Türkei, Iran und Araber, das sind unsere Feinde". Möglicherweise hat besonders die Vertretung der KRG in Österreich Erklärungsbedarf in der nächsten Zeit, wo man in Erbil doch sowohl mit der Türkei als auch mit dem Iran verstärkt militärisch kooperiert...

"Ein Befehl – und hier ist kein IS mehr"

Monday, March 7, 2016

On the passing of Druze poet Salman Natour (1949-2016)

"Once you smell the pipe Salman Natour is here" (S. Natour)
(picture: Wikipedia)

I have just read about the passing of writer Salman Natour, who had already died of a heart attack on February 15. Natour was one of the most important contemporary Palestinian poets and playwrights but also a former journalist (most prominently with the daily communist Arabic-language newspaper Al-Ittihad), researcher (former director of the Emil Touma Institute for Palestinian and Israeli Studies in Haifa) and activist. He more or less gave up the latter occupations after suffering from a heart attack in 2005 and subsequently focused more on his poetry.

Salman Natour was born in 1949 in the all-Druze village of Daliyat al-Karmal right next to Haifa. Despite being Druze and living in Daliyat for all - or most - of his life, he strongly identified with the Palestinian cause and was an outspoken opponent of Israeli Druze particularism in general and Druze conscription into the IDF in particular being injailed for refusal himself. Even though a secular person, he rejected the notion of the Druze as a religious group separate from Islam and rather saw the Druze as a sect within Islam - a mere minority position in Israel. However, he was a conciliating personality who was also highly respected by politically more traditional Israeli Druze who held diametrical positions.

 Funeral ceremony with prominent speakers like former Hadash-chairman Muhammad Bakarada or former journalist and now mayor of Daliyat al-Karmal Rafiq Halabi

Like many other young dissident Druze in the late 1960's he joined the Communist Party and later the newly established Druze Initiative Committee, of which he became a prominent proponent. He was especially active in 1982 during the crisis following the annexation of the Israeli occupied Golan Heigths.  Then Natour was placed under house arrest by the Israeli authorities for assisting the Golan Druze in their struggle against the blockade of their villages imposed by then defense minister Ariel Sharon since the villagers refused Israeli citizenship.

Like many other members (e.g. Sa'id Naffa'), Natour later disillusioned left both the Druze Initiative Committee and the Communist Party. Still, his name appeared on the Joint (Arab) List for the last Knesset elections - I guess on behalf of Hadash.

I had the chance to conduct an extensive interview with Natour about his political activities in 2011 at Cafe Fatush in Haifa which he used to visit every Friday afternoon as he told me. This place in the German Colony seemed to be of importance for him - at least he devoted a whole article to it.

Trivia: Natour was unaware of the fact that his work is mentioned by Israeli Arab author Sayed Kashua in his bestseller Dancing Arabs. He was mildly surprised when I told him but seemed to like the fact.
Salman Natour: Mastering Palestinian Story-Telling by Rasha Hilwi, Al Akhbar English
The Communist Party Mourns the Death of Author Salman Natour